Enfermedades

Nuevas evidencias en la lucha genética contra la malaria

Desde hace decenas de miles de años, los genomas de los parásitos de la malaria y los de los seres humanos han estado en guerra. Ahora, genetistas de la Universidad de Pennsylvania, en colaboración con un equipo internacional de científicos, han desarrollado una nueva imagen sobre la forma en la que el genoma humano se ha defendido.
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Nuevas evidencias en la lucha genética contra la malaria

El equipo internacional dirigido por Sarah Tishkoff, en la que participa Wen-Ya Ko, realizó un análisis genético de 15 grupos étnicos en África, en busca de variantes genéticas que podrían explicar la susceptibilidad de diferentes localidades a la malaria. Su investigación fue publicada en línea en la revista American Journal of Human Genetics el 9 de junio de 2011.

American Journal of Human Genetics

La malaria sigue siendo una de las enfermedades más mortíferas del planeta, cobrando la vida cada año a alrededor de un millón de personas, el 90% de las cuales viven en África. Las diferentes poblaciones muestran distintas respuestas a los parásitos. El equipo llevó a cabo la mayor comparación realizada hasta ahora entre poblaciones, estudiando un par de genes relacionados con la capacidad de la malaria para entrar en los glóbulos rojos de la sangre.

"Las Diferentes poblaciones evolucionan de forma independiente, y hasta cierto punto, poblaciones tan distintas puede llegar a desarrollar mutaciones únicas", dijo Ko.

"Tanto el huésped y el parásito tratar de luchar con las mutaciones, es una co-evolución que deja una firma de selección en los genes", dijo Ko. "Hemos identificado varios polimorfismos de nucleótidos únicos que son candidatos para ser esa firma".

A través de los 15 conjuntos de población, los investigadores se centraron en los polimorfismos de un par de genes que codifican para proteínas llamadas glicoforina A y glicoforina B. Estas proteínas existen en la superficie de los glóbulos rojos, y los cambios en su forma, afectan la capacidad del parásito para infectar a las células.

Los investigadores observaron diferentes patrones de selección natural que actúan sobre las diferentes regiones de los dos genes. Identificaron un exceso de la variación genética en la región de la glicoforina A que juega un papel crítico de la entrada del parásito de la malaria en los glóbulos.

"Esta firma de la selección fue más fuerte en las poblaciones que tienen la mayor exposición a la malaria", dijo Tishkoff.

"El genoma del parásito es altamente mutable, y su tiempo de generación es corto en comparación con los seres humanos, así que tener más mutaciones y más rápidamente, es útil para mantenerse al día", dijo Ko.

"Cualquier información nueva acerca de cómo la malaria infecta a las células y cómo los humanos han desarrollado mecanismos de defensa natural contra la infección se suma al conjunto de conocimientos sobre la patología de la malaria", dijo Tishkoff. "Esta información podría ayudar en el desarrollo de tratamientos más eficaces contra la malaria."