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Comprueban que personas en estado vegetativo están conscientes

Los expertos midieron la actividad cerebral mediante electrodos colocados en el cuero cabelludo de 16 personas en estado vegetativo, a quienes pidieron que imaginaran que cerraban el puño de la mano derecha o que movían los dedos de los pies.
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Comprueban que personas en estado vegetativo están conscientes

Chicago. Los pacientes en estado vegetativo persistente tienen periodos de conciencia, aunque son completamente incapaces de responder, por lo que se cree que están inconscientes, reveló un estudio del Centro Cerebral y Mental de la University of Western Ontario.

En una investigación publicada el año pasado en New England Journal of Medicine, especialistas mostraron que era posible comunicarse y detectar estados de conciencia en personas en condición vegetativa utilizando imágenes por resonancia magnética funcional (IRMf).

New England Journal of Medicine

El equipo entonces probó con un dispositivo más costoso y portátil para tener una mejor idea de cuántas personas clasificadas en estado vegetativo son realmente conscientes de su alrededor.

Los expertos instruyeron a 16 personas en estado vegetativo para que imaginasen que cerraban el puño con su mano derecha o que movían los dedos de los pies, y midieron la actividad cerebral mediante electrodos colocados en el cuero cabelludo.

“Fue posible detectar que esos pacientes estaban realmente conscientes” más allá de estar diagnosticados como “completamente inconscientes” según las evaluaciones clínicas estándar, dijo el profesor Adrian Owen, del Centro Cerebral y Mental de la University of Western Ontario.

Los hallazgos del nuevo estudio fueron publicados en la revista médica The Lancet, difundió Reuters el 10 de noviembre de 2011

The Lancet

“No sabemos realmente cuántos pacientes en estado vegetativo hay. Ahora es posible descubrirlo”, dijo el doctor Damian Cruse, de la University of Western Ontario, quien dirigió el estudio.

Emplear un resonador magnético requiere mover a los pacientes desde su lugar de internación hacia centros médicos con esas máquinas para someterlos a los costosos controles, además de que muchos tienen implantes metálicos, lo que descarta el uso de esos equipos de base magnética.

Cruse diseñó una forma de acceder a los pacientes mediante un dispositivo portátil de electroencefalografía (EEG), que se emplea para registrar la actividad eléctrica en el cerebro. El dispositivo cuesta mucho menos, entre 25 mil y 90 mil dólares, comparado con unos 3 millones de dólares del resonador.

Los autores compararon las respuestas cerebrales de los pacientes con las de 12 voluntarios sanos.

Tres de las 16 personas en estado vegetativo pudieron activar las mismas partes del cerebro que se activaban cuando los voluntarios saludables recibían el mismo comando.

Owen dijo que esos tres pacientes tenían entre 20 y 45 años y presentaban distintos tipos de lesiones.

“Uno de los pacientes permanecía en estado vegetativo desde hacía casi dos años y aún así fue capaz de comprender lo que estábamos tratando de hacer y demostrar que estaba consciente”, señaló Owen.

Curiosamente, tres de los 12 voluntarios saludables no lograron activar las zonas del cerebro que se usan cuando se cierra el puño o se mueven los dedos de los pies, aún cuando estaban plenamente conscientes de su alrededor.

Cruse dijo que los pacientes en estado vegetativo habrían estado mucho más motivados a hacer la tarea, por su deseo de mostrar que estaban pendientes de su alrededor.

Owen expresó que los resultados son preliminares, pero muestran que es posible usar equipos menos costosos para revaluar a los pacientes en estado vegetativo que podrían haber sido diagnosticados erróneamente.